United Airlines veut refaire voler des avions supersoniques en 2029

04/06/2021 AFP

La compagnie United Airlines a signé un partenariat avec Boom Supersonic, une entreprise qui conçoit actuellement un avion supersonique volant avec du carburant durable.

United Airlines a commandé auprès de la start-up Boom Supersonic quinze avions supersoniques volant avec du carburant durable, relançant ainsi la perspective de voyages ultra-rapides stoppée avec l'arrêt du Concorde en 2003. Si l'appareil, baptisé Overture répond à toutes les normes, il pourrait transporter des passagers d'ici 2029 à Mach 1,7, soit deux fois la vitesse des avions de ligne les plus rapides actuellement. Cela pourrait permettre à United Airlines d'effectuer des trajets en deux fois moins de temps : un vol entre Newark (près de New York) et Londres prendrait ainsi trois heures et demie. Newark et Francfort seraient reliés en quatre heures. 

Pour Jon Ostrower de la publication spécialisée Air Current, en envisageant de nouveau de se déplacer à toute allure, United "va à contre-courant de la tendance la plus constante des compagnies aériennes depuis cinquante ans : un désir de voler moins cher, pas plus vite. S'il finit par décoller, Overture serait le premier supersonique à transporter des passagers depuis le dernier vol du Concorde en 2003.

Cet appareil mythique avait toujours peiné à trouver son public en raison de ses coûts très élevés. En service de 1976 à 2003 chez British Airways et Air France, il était en effet très gourmand en carburant et n'a jamais fait figure de programme rentable pour les compagnies britannique et française. Selon l'accord dévoilé le 3 juin 2021, United achètera 15 appareils une fois qu'il "répondra à toutes les normes en termes de sécurité, d'opérations et de respect de l'environnement". United a également pris une option sur 35 appareils supplémentaires.

100 % de carburant d'aviation durable

Boom Supersonic affirme qu'Overture devrait être présenté en 2025, voler une première fois en 2026, et commencer à transporter des passagers d'ici 2029. Il devrait être alimenté à 100 % par du carburant d'aviation durable (sustainable aviation fuel, Saf). Selon Blake Scholl le fondateur et directeur général de la start-up, il s'agit de la première commande au monde pour un avion supersonique à carburant durable. Japan Airlines a aussi posé une option sur 20 appareils de Boom Supersonic en 2017, mais il n'était pas alors prévu que les avions volent avec 100 % de biocarburant.  Les compagnies n'ont pas donné de détails sur les termes financiers des commandes. 

"À contre-courant de la tendance la plus constante"

Or, pour développer ce genre d'avions il faut investir "10, 15 milliards de dollars", remarque Michel Merluzeau du cabinet spécialisé Air. "Il y a un réel doute dans l'état actuel des choses sur la viabilité de ce programme qui est très intéressant mais qui émane d'une start-up qui n'a aucune expérience dans l'industrialisation d'un avion commercial dans un milieu hautement régulé". La start-up américaine Aerion qui travaillait également sur un projet d'avion supersonique avec notamment le soutien de Boeing, a jeté l'éponge en mai 2021 faute d'avoir pu trouver suffisamment de financements.

Au vu des investissements nécessaires, "on n'y croyait plus autant", a expliqué le patron de Boeing, Dave Calhoun. "S'ils parviennent à sortir la technologie, félicitations ! Ils seront en première ligne", a-t-il ajouté. Boom Supersonic a pour l'instant levé 270 millions de dollars auprès de divers investisseurs et passé un partenariat avec le fabricant de moteurs d'avions Rolls-Royce.

Des vols à 18 kilomètres d’altitude

Il lui faudra aussi surmonter de nombreux obstacles dont les réticences liées aux nuisances sonores d'un avion passant le mur du son. Celui-ci devra aussi recevoir le feu vert des autorités pour voler à environ 18 kilomètres d'altitude, contre environ 12 kilomètres pour un avion de ligne à réaction. Mais l'intérêt pour un avion supersonique reste réel, surtout sur les vols transatlantiques, concède Michel Merluzeau. "C'est un outil de productivité pour une clientèle haut de gamme comme les hommes d'affaires" qui peuvent avoir des réunions à New York et à Londres dans la même journée, remarque l'expert. Ce genre d'appareils pourrait également intéresser les gouvernements, pour transporter rapidement des chefs d'État ou des unités spécialisées de l'armée, ajoute-t-il.